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Gases Nobles

Este motor de iones futurista podría llevar nuestro equipaje a Marte

Cuando los primeros astronautas lleguen a Marte en algún momento en los años 2030 o 40, necesitarán más suministros de los que caben en una mochila y equipaje rodante. El hábitat, la comida, los rovers y el vehículo de retorno deberán ser entregados previamente. Para hacer todo ese transporte, la NASA está desarrollando un motor de nave espacial ultra eficiente, y esta semana la agencia anunció que Aerojet Rocketdyne será la compañía que lo fabricará.

Motor de Iones de Xenon

Como Funciona

El camión de carga del sistema solar utilizará energía solar para cargar y expulsar el gas xenón de su parte trasera. Se dice que el método es hasta 10 veces más eficiente que los sistemas de propulsión química actuales. Aerojet Rocketdyne tiene un contrato de 36 meses para producir el motor, y después de eso, la agencia espacial planea probar volarlo en una misión a un asteroide. Más tarde podría entregar carga y tal vez incluso personas a Marte.

Los motores de “propulsión eléctrica solar” funcionan de manera similar a como funcionan los motores de la nave espacial Dawn. Los paneles solares de la nave generarán electricidad. Esos electrones quedarán atrapados en un campo magnético y luego se utilizarán para ionizar el propelente de gas inerte en este caso xenón. El campo magnético también genera un campo eléctrico, y juntos harán que esas partículas de xenón cargadas salgan de la nave a altas velocidades, lanzando una nube de plasma que avanza la nave.

Ventajas

Mientras que los motores de la nave espacial Dawn tienen propulsores de 2.6kW, los motores de Aerojet Rocketdyne tendrán propulsores de 13kW. Si funciona, proporcionará una forma potente y eficiente de explorar el espacio profundo.

La propulsión iónica tiene un empuje más bajo que los medios químicos, pero es mucho más eficiente en el consumo de combustible y puede acelerar continuamente la nave. Mientras que una nave espacial impulsada químicamente podría llegar a Marte en tan solo 8 o 9 meses, este método puede tardar hasta 36 meses. Pero debido a que la nave no tendrá que llevar tanto combustible para llegar allí, eso libera espacio para transportar más carga.

Incovenientes

Debido a que la propulsión eléctrica solar es más lenta, no es probable que se use para transportar humanos al espacio profundo, a menos que se use en combinación con propulsión química para acelerar el proceso.

Pruebas previas

Como prueba de manejo para Marte, la NASA planea lanzar los motores en la década de 2020. Durante la Misión de redirección de asteroides, los motores impulsarán una nave espacial a un asteroide, donde recogerá una roca y la transportará a la órbita alrededor de la luna. Allí, los astronautas se reunirán con él para probar otros equipos en desarrollo para el Viaje a Marte (incluido el Sistema de lanzamiento espacial y la cápsula de Orión).

omo prueba de manejo para Marte, la NASA planea lanzar los motores en la década de 2020. Durante la Misión de redirección de asteroides, los motores impulsarán una nave espacial a un asteroide, donde recogerá una roca y la transportará a la órbita alrededor de la luna. Allí, los astronautas se reunirán con él para probar otros equipos en desarrollo para el Viaje a Marte (incluido el Sistema de lanzamiento espacial y la cápsula de Orión).

La NASA dice que ARM podría lanzarse en 2021 y devolver la roca asteroide a la órbita lunar para que los astronautas la analicen en 2026.

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