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Gases Nobles

El campo magnético de Júpiter tiene dos ‘polos del sur’

Los científicos analizaron Júpiter con la nave espacial Juno de la NASA, que llegó al planeta en 2016. La órbita de la sonda la toma sobre los polos de Júpiter y vuela a 4.000 kilómetros sobre su superficie, mapeando el campo magnético de Júpiter, el campo magnético planetario más fuerte del sistema solar, sin precedentes detalle.

“Ahora tenemos una vista cercana del campo magnético de Júpiter, casi tan bueno como nuestro conocimiento del campo de la Tierra, que llevó cientos de años en resolverse”, dijo el científico planetario Chris Jones en la Universidad de Leeds en Inglaterra. “Esto nos da la oportunidad de descubrir qué está sucediendo realmente dentro de un planeta que no sea la Tierra”.

Antes de Juno, “nuestros mejores mapas del campo de Júpiter se parecían mucho a los de la Tierra”, dijo la autora principal del estudio, Kimberly Moore, científica planetaria de la Universidad de Harvard en Cambridge, Massachusetts. Sin embargo, estos nuevos hallazgos muestran que el campo magnético de Júpiter es radicalmente diferente del de la Tierra. “Al principio estábamos desconcertados, ya que el campo que Juno nos estaba mostrando no era nada como lo esperábamos”, señaló.

Una forma de visualizar el campo magnético de un planeta es colorear el planeta en rojo, donde el flujo magnético (líneas de fuerza que conectan los extremos opuestos de un imán) emerge del planeta y el azul donde el flujo magnético regresa. En la Tierra, la aplicación de ese esquema de colores da como resultado un color de la Tierra profundamente rojo cerca de su polo norte y profundamente azul cerca de su polo sur.

Campo magnético de Júpiter

El campo magnético de Júpiter es sorprendentemente diferente. Nuevamente, utilizando nuestro esquema de colores, Júpiter tiene un color rojo intenso en una banda cerca de su polo norte, pero azul en dos puntos, uno cerca de su polo sur y otro apodado “Gran Punto Azul” cerca de su ecuador. (No tiene relación con la “Gran Mancha Roja” más famosa del planeta, que deslumbra a los astrónomos en la luz visible).

“Se pensaba que el campo magnético de Júpiter era como el de la Tierra desde nuestro punto de vista anterior más bien borroso; ahora podemos ver que es realmente diferente”, dijo Jones, quien no participó en esta investigación.

Además, en la Tierra, las partes del campo magnético del planeta que no favorecen un polo sobre el otro se extienden de manera uniforme en el área entre los polos, y esencialmente se puede considerar que carecen de color. En contraste, en Júpiter, la fracción del campo magnético del planeta que no favorece a ninguno de los polos se concentra casi por completo en el hemisferio norte.

Los científicos creen que los campos magnéticos planetarios provienen de sus dinamos: agitan fluidos eléctricamente conductores dentro de los núcleos de los planetas que son impulsados ​​por el calor dentro de esos mundos. Los movimientos de las dinamos hacen que los electrones se muevan dentro de los fluidos, creando corrientes eléctricas que a su vez generan campos magnéticos. En la Tierra, estos fluidos son metales fundidos (como el hierro y el níquel), mientras que en Júpiter, la extraordinariamente alta presión y densidad dentro del planeta obliga al gas de hidrógeno a convertirse en hidrógeno metálico metálico, que es tan eléctricamente conductor como el metal.

Cuáles son las causas

Los investigadores sugieren que la extraña naturaleza del campo magnético de Júpiter puede provenir de esta estructura interna única. Mientras que la dinamo de la Tierra opera dentro del núcleo externo líquido, relativamente simple y uniforme, alrededor del núcleo interno sólido del planeta, los científicos creen que el núcleo de Júpiter “podría haberse disuelto y mezclado con la mitad interna del planeta”, dijo Moore.

Además, Júpiter es una mezcla de hidrógeno y helio, que no siempre se mezclan bien. “Al igual que tenemos lluvia de agua en la Tierra, Júpiter puede tener lluvia de helio dentro del planeta, y esto podría alterar el campo magnético”, dijo Moore. “Los vientos de Júpiter también pueden llegar a profundidades donde hay suficiente conductividad eléctrica para afectar el campo”.

Más datos de Juno podrían arrojar luz sobre qué escenarios para el interior de Júpiter pueden ser correctos, dijo Moore.

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